Terres rares, La high-tech Ă  quel prix?

High-Tech, Ă©nergie verte

aimant magnétique de néodyme en forme de disque rond
aimant magnétique de néodyme en forme de disque rond

 

Durant des siècles, nĂ©odyme, yttrium ou lanthane paraissaient sans valeur. Aujourd’hui, ces mĂ©taux appelĂ©s terres rares sont indispensables Ă  la fabrication des smartphones, Ă©oliennes et autres vĂ©hicules hybrides. Mais leur extraction demeure coĂ»teuse et polluante.Smartphones, Ă©oliennes, vĂ©hicules hybrides ou Ă©lectriques, toutes les technologies qui nous entourent contiennent des terres rares. Durant des siècles, nĂ©odyme, yttrium, dysprosium ou lanthane paraissaient sans valeur ; nous ignorions tout de leurs propriĂ©tĂ©s — et mĂŞme jusqu’Ă  leur existence. Aujourd’hui, ce groupe de mĂ©taux difficiles Ă  dĂ©tecter constitue une matière première plus prĂ©cieuse que le pĂ©trole et reprĂ©sente un marchĂ© juteux, en particulier pour la Chine qui extrait la quasi-totalitĂ© de ces minerais indispensables Ă  notre avenir.  Mais les processus de sĂ©paration pour obtenir des mĂ©taux de grande puretĂ© demeurent Ă©nergivores et extrĂŞmement polluants — et produisent pour certains des dĂ©chets radioactifs. Un comble, lorsqu’on sait que la plupart des Ă©nergies renouvelables ont recours aux terres rares… Pourtant, personne ne semble prĂŞt Ă  y renoncer : les chercheurs se mettent ainsi en quĂŞte de moyens d’extraction plus propres, ou de procĂ©dĂ©s de recyclage des terres rares contenues dans les dĂ©chets industriels. De la Chine Ă  la Saxe, en passant par la mine de Mountain Pass en Californie, ce documentaire dĂ©voile les enjeux environnementaux, Ă©conomiques et technologiques de cette industrie en plein essor.